Tropas alemãs disparam mísseis Patriot em uma instalação da OTAN em Chania, Grécia, em 2017. (Sebastian Apel / Departamento de Defesa dos EUA / AP) – Por Adam Taylor – 17 de setembro

Durante anos, a Arábia Saudita tem sido um grande comprador de armas fabricadas nos EUA. Essa relação se intensificou depois que o presidente Trump assumiu o cargo, com o líder americano pressionando Riad para comprar mais armas e a Arábia Saudita comprometendo a compra de US $ 110 bilhões em armas americanas apenas alguns meses após sua posse.

Depois deste fim de semana, quando um ataque devastador às instalações petrolíferas sauditas deixou de lado o reino, alguns observadores ficaram se perguntando que proteção o alcance de Riyadh nos Estados Unidos havia comprado.

Não obstante o caro equipamento militar comprado pela Arábia Saudita, dizem os especialistas, o ataque de sábado representou uma operação extraordinariamente bem planejada que teria sido difícil até para os países mais bem equipados e experientes detectar e neutralizar.

“Foi um ataque realmente perfeito”, disse Michael Knights, estudioso do Instituto de Política do Oriente Médio de Washington que acompanha a defesa aérea saudita há décadas, acrescentando que as evidências sugerem que apenas um dos 20 mísseis pode ter atingido seu alvo. “Isso é surpreendente.”

Rouhani e Zarif riem da oferta de Putin para ajudar a Arábia Saudita
Enquanto estava em Ancara, na Turquia, o presidente Vladimir Putin disse que em 16 de setembro a Rússia estava pronta para ajudar a Arábia Saudita após os ataques à sua indústria de petróleo. (Reuters)

O ataque foi reivindicado por insurgentes houthis no Iêmen, onde uma coalizão liderada pela Arábia Saudita realiza uma intervenção problemática desde 2015. Autoridades dos EUA sugeriram que pelo menos parte do ataque foi lançada pelo Irã, rival da Arábia Saudita no Golfo Pérsico.

A operação parecia contornar as defesas das forças armadas da Arábia Saudita, incluindo os seis batalhões de sistemas de defesa antimísseis Patriot produzidos pelo contratante de defesa americano Raytheon – cada um dos quais pode custar cerca de US $ 1 bilhão.

O presidente russo, Vladimir Putin, respondeu ao ataque de sábado com escárnio. Em um evento realizado na segunda-feira na Turquia , Putin sugeriu que a Arábia Saudita compre o sistema de defesa antimísseis S-300 ou S-400, como o Irã e a Turquia fizeram. “Eles protegerão de forma confiável todos os objetos de infraestrutura da Arábia Saudita”, disse Putin.

O presidente iraniano Hassan Rouhani, também presente no evento, foi visto sorrindo com as declarações.

O sistema S-400 não é testado em situações da vida real, mas custa menos que o sistema Patriot e possui recursos técnicos que são, pelo menos no papel, uma melhoria no sistema dos EUA, incluindo um alcance maior e a capacidade de operar em qualquer direção.

Embora a Arábia Saudita tenha flertado com a idéia de comprar o sistema S-400, provavelmente estava ciente de que isso teria um efeito desastroso em seu relacionamento com o governo Trump.


Uma imagem de satélite mostra uma fumaça negra espessa subindo da instalação de processamento de petróleo Abqaiq da Saudi Aramco em 14 de setembro de 2019 (Planet Labs / AP)

Não há evidências de que o S-400, se implantado, poderia ter lidado com o incidente de sábado melhor do que o sistema Patriot. Mesmo o melhor sistema de defesa antimísseis não pode ter uma taxa de sucesso de 100%; atirar para fora de um alvo em movimento é fundamentalmente difícil, exigindo velocidade e precisão consideráveis.

Quando as autoridades sauditas alegaram ter abatido um míssil balístico disparado pelos houthis em 2017, uma equipe de pesquisadores argumentou em um relatório que o sistema Patriot, na verdade, não havia feito nada para impedir o míssil, que quase atingiu seu alvo – o de Riad. aeroporto.

O ataque de sábado teria sido exponencialmente mais difícil de neutralizar do que a greve de 2017. Drones e mísseis de cruzeiro pareciam ter sido usados, com sugestões de que as armas foram lançadas de vários locais.

Knight disse que o sistema de defesa antimísseis da Arábia Saudita foi desenvolvido nos anos 90, depois de assistir a guerra Irã-Iraque e a Guerra do Golfo Pérsico, onde aviões e mísseis balísticos eram a principal ameaça e podiam ser identificados com radar facilmente, para serem alvos de sistemas de defesa em um distância.

No entanto, mísseis de cruzeiro e drones voam muito mais perto do solo, dificultando a detecção do radar. Dada a baixa altitude, derrubar um deles leva a um risco maior, especialmente quando detectado tarde. “Se você está errado, acabou de explodir um voo da British Airways”, disse Knights.

A Arábia Saudita possui vários sistemas de defesa antimísseis que podem atingir um voo de baixa altitude. Thomas Karako, membro sênior do Centro de Estudos Estratégicos e Internacionais, disse que, em teoria, o sistema Patriot poderia proteger contra essa ameaça, embora tenha sido projetado principalmente para mísseis balísticos.

No entanto, isso dependeria de onde foi colocado. “A área defendida por uma bateria Patriot é relativamente pequena”, disse Karako. “Existem limites reais, mesmo se você tiver uma tonelada de patriotas, sobre o que você pode defender.”

Não está claro se as instalações de petróleo visadas, em Khurais e Abqaiq, foram defendidas por baterias Patriot ou outros sistemas.

Becca Wasser, analista sênior de políticas da Rand Corp., disse que a responsabilidade pela proteção da infraestrutura crítica da Arábia Saudita foi dividida entre o Ministério do Interior e a Guarda Nacional da Arábia Saudita, com foco no país, e não os militares.

“Essas estruturas, papéis e responsabilidades sobrepostos são realmente um vestígio de práticas à prova de golpes”, disse Wasser, projetado para impedir que qualquer ala do poder represente uma ameaça à família dominante.

A Arábia Saudita está planejando reformas militares para resolver esses problemas, acrescentou, parte das mudanças em toda a sociedade que estão sendo promovidas pelo príncipe herdeiro Mohammed bin Salman. O reino, ciente da ameaça técnica imposta pelo Irã às principais instalações, também pode procurar comprar novas armas que possam combater melhor a ameaça.

A Arábia Saudita também pode procurar melhorar suas capacidades de radar com o uso de sensores elevados que podem detectar ameaças mais distantes.

Por enquanto, no entanto, o país pode ter que aprender a fazer melhor uso do que já possui. Novas compras nos Estados Unidos podem levar anos, especialmente se o Congresso suspeitar cada vez mais da Arábia Saudita e as restrições à exportação em vigor em algumas das tecnologias mais avançadas dos EUA.

Pode não haver nenhum folheto da Casa Branca. Embora Trump tenha pressionado os militares sauditas a fazerem mais compras, ele sugeriu na segunda-feira que os Estados Unidos não tinham a obrigação de proteger o reino – e que, se houvesse um conflito, Riad novamente pagaria a conta.

“O fato é que os sauditas terão muito envolvimento nisso se decidirmos fazer algo. Eles estarão muito envolvidos, e isso inclui pagamento ”, disse Trump.