Globalmente, é o Mar da China Meridional que recebe as manchetes, à medida que a China amplia sua presença na “Linha dos Nove Traços” e os Estados Unidos e seus aliados recuam.

Mas forças muito mais poderosas estão localizadas no Mar da China Oriental e ao redor do nordeste da Ásia.

Da perspectiva de Pequim, o Mar da China Oriental se assemelha a um lago – com a costa chinesa no lado oeste, as ilhas japonesas Nansei Shoto (Ryukyu) e as principais ilhas do Japão no lado leste, Taiwan na borda sul e Coréia no extremo norte.

Se surgir um conflito com os Estados Unidos ou seus aliados, romper essa “primeira cadeia de ilhas” é uma meta de longa data para estrategistas chineses. Embora a guerra não seja iminente, o PLA da China – como todos os bons militares – vai morder esse grande problema em 2020.

Do sul para o norte, veja como fica.

A geografia estratégica do Mar da China Oriental apresenta à China uma série de lacunas facilmente fechadas, dominadas pela ‘Primeira Cadeia de Ilhas’, se procurar, em uma guerra futura, irromper no Pacífico aberto. Imagem: Patrick Dunne / Asia Times

Bastião do sul

Tome Taiwan, e é fácil navegar no Pacífico. Você também divide o meio da linha de defesa americana entre o nordeste da Ásia e o sudeste da Ásia, enquanto elimina uma ameaça às operações chinesas.

Se o presidente de Taiwan, Tsai Ing-weng, vencer a reeleição em janeiro, espere ameaças chinesas ampliadas e aumento da intimidação aérea e naval.

Mas, apesar da vantagem cada vez mais desigual do Exército de Libertação Popular sobre as forças de Taiwan, nenhuma invasão é provável no futuro próximo. Uma força chinesa poderia desembarcar, mas a um custo enorme. Na frente política, isso incluiria dissociar a China do mundo democrático.

A China prefere muito ganhar Taiwan sem lutar.

Transportadora inafundável

Mais ao norte, a China continua se destacando no Japão – concentrando-se nas Ilhas Senkaku do Japão, que a China também alega, na extremidade inferior do Ryukus, também conhecida como Nansei Shoto, da qual Okinawa é a ilha principal.

Estratégia de Pequim: Aumente a pressão com mais navios e aeronaves em mais lugares e com mais freqüência do que a Força de Autodefesa do Japão, ou JSDF, pode lidar – e eventualmente absorva o Senkakus, que a China chama de Diayous, por osmose. Isso não acontecerá em 2020, embora as intrusões militares chinesas em 2019 tenham sido as mais numerosas de todos os tempos.

Tóquio e Pequim poderiam fazer um acordo? Improvável.

Pequim está estendendo a mão pragmática a Tóquio – o primeiro-ministro japonês Shinzo Abe se encontrou com o presidente chinês Xi Jinping em Pequim na segunda-feira, e planeja hospedá-lo em Tóquio em abril -, portanto, o Senkakus está menos preocupado hoje em dia.

As reivindicações de Pequim permanecem, e o JSDF continua fortalecendo ilhas no Ryukus com armas destinadas a “fechar as lacunas”. No entanto, relatórios recentes de que o Japão permitirá que uma base aérea dos EUA suba na Ilha Mageshima são um arenque vermelho – por enquanto. Uma base não estará pronta por uma década, pelo menos.

O JSDF é formidável – e Pequim sabe disso. A marinha do Japão, particularmente seus recursos submarinos e anti-submarinos, são excelentes. Tóquio investe em equipamentos caros, incluindo caças F35, sistemas anti-mísseis Aegis Ashore e porta-aviões F35.

Ainda assim, o JSDF carece de planejamento coerente, possui capacidade limitada de três serviços e não pode atrair recrutas suficientes. Isso deixa o Japão dependente dos EUA para recuar em sua defesa.

Em última análise, é o medo dos americanos que limita a agressão chinesa. Os navios japoneses e a Marinha dos EUA trabalham bem juntos e estão prontos para lutar no mar da China Oriental. Os fuzileiros navais de Okinawa também estão aumentando a cooperação com os japoneses.

Tóquio e Washington brigam. O presidente dos EUA, Donald Trump, considera que Tóquio não paga o suficiente, alguns americanos acham que o Japão não faz o suficiente – e alguns japoneses acham que fazem demais. Mas o relacionamento combina com as duas nações.

O ano de 2020 terá mais participação regional do JSDF, com visitas e exercícios de navios em toda a região indo-pacífica. Além do PR, isso é evidência de que Tóquio desafiará o domínio da China na região.

Aliança espinhosa

Movendo-se para a península coreana, a Coréia do Sul continua sendo uma dor de cabeça – para todos.

Os EUA querem desesperadamente o Japão e a Coréia do Sul. Com cooperação mínima, é fácil fechar o extremo norte do Mar da China Oriental.

Os japoneses, no entanto, trazem o pior dos coreanos.

Mas, apesar da preocupação com as demandas de Washington por mais dinheiro para as tropas dos EUA e o comportamento de Seul em relação a Tóquio, os EUA e a Coréia do Sul têm um sério relacionamento de defesa é sério – e continuará sendo.

Os coreanos, enquanto se preparam para assumir o controle operacional de suas forças dos generais dos EUA em tempo de guerra, estão gastando imensamente em ativos caros. Seul também pagou pela enorme nova base americana em Pyeongtaek. Seu significado político é acompanhado por sua vulnerabilidade aos foguetes norte-coreanos.

Leia: Por que uma base gigante dos EUA na Coréia do Sul deveria preocupar a China.

Assim, diferentemente de muitos aliados dos EUA, os sul-coreanos gastam em defesa. E eles vão lutar.

Os F15 da Coréia do Sul dispararam contra aeronaves russas que violam o espaço aéreo coreano em 2019. Seul é muito mais cautelosa com Pequim, mas sua base naval na ilha de Jeju – construída apesar dos protestos cívicos – é sem dúvida mais útil contra a China do que contra a Coréia do Norte.

Então, quais são as perspectivas de Seul para Pequim? Reuniões recentes entre as autoridades das duas nações e uma promessa verbal de cooperação em defesa levantaram algumas sobrancelhas. Mas enquanto alguns coreanos consideram a presença dos EUA problemática, a grande maioria dos coreanos a apoia –  92% de acordo com uma pesquisa de dezembro.

Em 2020, ambos os lados provavelmente irão brigar menos. Trump está melhorando sua demanda por um aumento de cinco vezes nos pagamentos sul-coreanos para as forças americanas e Kim Jong Un pode ajudar lembrando aos cidadãos por que as IGs estão na Coréia do Sul.

Curinga, curinga

Quanto à Coréia do Norte, em 2020, estaremos de volta onde estávamos em 2018, antes do namoro EUA-Coréia do Sul do líder norte-coreano Kim Jong Un. Espere ameaças, testes com mísseis e rebentamento de sanções – estes últimos auxiliados e incentivados pela China e pela Rússia.

Pyongyang não desnuclearizará e fará melhorias graduais em armas e sistemas de entrega, com mísseis lançados submarinos uma preocupação particular.

Mas da perspectiva de Washington, há uma coisa útil sobre a Coréia do Norte: junto com a China, assusta o Japão. Isso concentra as mentes – mesmo entre políticos e funcionários desinteressados ​​em defesa.

Irritante, mas …

A Rússia também é um fator regional. A cooperação de Moscou com a China – como invasões conjuntas na zona de identificação aérea da Coréia do Sul em 2019 e exercícios militares conjuntos em 2018 – irrita os americanos e os japoneses.

Mas a Rússia também vende submarinos e armamento avançado ao Vietnã – o único país do sudeste asiático que não vai rolar para a China.

E o presidente Vladimir Putin frequentemente se pergunta se um Shenzhen surgirá no Extremo Oriente russo. Há muito mais chineses do que russos naquele vasto bairro subpovoado, e Pequim calcula que os czares roubaram o território em primeiro lugar.

Jogo da China

Embora a China tenha poucas perspectivas de romper as barreiras das ilhas do Mar da China Oriental, Pequim é persistente e paciente. A China lançou este mês seu primeiro porta-aviões construído localmente e está construindo navios e aeronaves de alta qualidade rapidamente. Ele superou a Marinha dos EUA em uma proporção de 4: 1 na última década.

Regionalmente, tem talvez 10 vezes mais navios disponíveis do que a  frota da Marinha dos EUA. E não se esqueça da Guarda Costeira da China, dos navios policiais e das chamadas milícias marítimas – sua frota pesqueira armada.

Olhando para o futuro, faça as contas. Os EUA constroem muito mais navios – e rapidamente – ou deixam seus parceiros regionais melhor organizados e armados. Idealmente, ambos. Isso acontecerá em 2020? Não.

E Pequim está olhando para horizontes distantes. Ele passou 30 anos se insinuando nas economias, sociedades e liderança política dos estados do Pacífico Central – Micronésia, Ilhas Marshall, Kiribati, Palau – e até mesmo nos territórios norte-americanos das Marianas do Norte e Guam. E intensificou os esforços nos últimos anos no Pacífico Sul.

A China ainda não fez incursões militares – ainda. Aqueles virão mais tarde.

Atualmente, Pequim está apoiando-se nas Filipinas e aumentando seu jogo no Mar da China Meridional, para superar Taiwan. O assunto ainda não está decidido.

No próximo ano, continuaremos os esforços chineses para esculpir em Taiwan, Japão e Coréia do Sul. Formão por tempo suficiente e, um dia, algo dá.

Isso não acontecerá em 2020. No entanto, o tabuleiro de xadrez estratégico regional pode parecer muito diferente em 2030.

Asia Times