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Austrália e China foram travadas em uma guerra de palavras sobre a pandemia de coronavírus. Imagem: AFP via Getty

Quando a China anunciou que havia condenado à morte um australiano acusado de tráfico de drogas, marcou o mais recente de uma série de incidentes que afastaram amargamente os outrora fortes parceiros econômicos.

O Departamento de Relações Exteriores e Comércio da Austrália condenou a decisão, dizendo em comunicado citado pela mídia que se opõe à pena de morte em “todas as circunstâncias”. Pequim não divulgou imediatamente uma declaração sobre a sentença de morte.

Os dois lados estão agora envolvidos em uma briga diplomática em espiral que está emergindo rapidamente como uma primeira frente da Nova Guerra Fria, colocando aliados dos Estados Unidos e aqueles que se alinham mais abertamente com a China.

As relações se voltaram decididamente para o sul desde que a Austrália pediu no mês passado um inquérito independente sobre a origem da pandemia de Covid-19, que, segundo todas as contas confiáveis, começou na cidade de Wuhan, no centro da China, em janeiro, antes de fazer sua letal disseminação global.

A China respondeu em espécie através de uma série de ameaças econômicas, incluindo a proibição das importações de carne bovina australiana e novas tarifas altas na cevada australiana.

Citando “incidentes de discriminação”, Pequim chamou os estudantes chineses na Austrália a fazer uma “boa avaliação de risco” e “ter cautela”.

” alt=”” aria-hidden=”true” />Uma mulher passa por anúncios do idioma chinês para propriedades australianas na Chinatown de Sydney em 21 de junho de 2017. Foto: AFP / William West
Uma mulher passa por anúncios do idioma chinês para propriedades australianas na Chinatown de Sydney em 21 de junho de 2017. Foto: AFP / William West

“Durante a pandemia, a Austrália viu vários incidentes de discriminação direcionados aos descendentes de asiáticos”, afirmou o Ministério da Educação chinês sem citar nenhum incidente específico ou fornecer qualquer evidência.

Na semana passada, o primeiro-ministro australiano Scott Morrison se referiu à alegação como “lixo” e   disse à China que não ficaria intimidado pelas ameaças de Pequim, dizendo que seu governo não “trocaria nossos valores em resposta à coerção”.

“É uma afirmação ridícula e é rejeitada. Essa não é uma declaração feita pela liderança chinesa ”, disse o primeiro-ministro australiano, referindo-se à acusação de racismo da China nas instituições australianas.

Morrison também disse que seu país estava disposto a escolher a autonomia nacional sobre os interesses econômicos. Esses interesses são substanciais: a China é o maior parceiro comercial da Austrália, com comércio bilateral no valor de A $ 235 bilhões (US $ 160 bilhões) no ano passado.

Um estudo estimou que as universidades australianas poderiam perder até US $ 16 bilhões até 2023  devido à pandemia do Covid-19. As inscrições internacionais caíram 20% no ano, causando uma queda estimada em US $ 3,3 bilhões na receita.

No entanto, as universidades australianas foram rápidas em condenar o último anúncio da China como acusações infundadas, se não um ato de intimidação.

Vicki Thomson, diretor executivo das universidades do Grupo das Oito, as principais instituições educacionais da Austrália, criticou o que ele descreveu como reivindicações “decepcionantes” e “comprovadamente falsas” da China.

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Dois estudantes asiáticos se formam em uma universidade australiana em uma foto de arquivo. Foto: Facebook

Enquanto isso, os líderes das universidades australianas deixaram claro que rejeitariam “serem usados ​​como peões políticos”, com o novo chanceler da Universidade Nacional Australiana e ex-ministra das Relações Exteriores Julie Bishop reiterando: “Canberra é uma das cidades mais seguras de um país amplamente considerado como um dos mais seguros do mundo. ”

Ao mesmo tempo, a Austrália está cada vez mais tratando a China como uma rival estratégica, e não como aliada. Em particular, está pressionando contra a crescente assertividade da China no Mar da China Meridional, intensificando a cooperação com potências semelhantes, incluindo os EUA.

Nos últimos anos, a Austrália se juntou efetivamente às Operações de Liberdade de Navegação (FONOPs) lideradas pelos EUA no Mar da China Meridional, implantando navios de guerra para desafiar as reivindicações expansivas de Pequim à hidrovia por meio de sua ampla rede de ilhas militarmente recuperadas e artificialmente recuperadas.

Em abril, a fragata australiana HMAS Parramatta juntou-se a dois navios de guerra americanos, como parte dos FONOPs multilaterais em expansão, destinados a combater as reivindicações da China no Mar da China Meridional.

No início deste mês, o líder da Austrália realizou uma cúpula virtual com seu colega indiano, o primeiro-ministro Narendra Modi, onde os dois líderes assinaram um novo acordo de defesa , que, segundo ele, servirá como “o primeiro passo no aprofundamento da relação de defesa” entre os dois países. dois lados nos oceanos indiano e pacífico.

O Acordo de Apoio Logístico Mútuo Austrália-Índia e o Acordo de Implementação de Ciência e Tecnologia de Defesa abrirão o caminho para exercícios conjuntos ampliados, transferências de tecnologia de defesa e coordenação estratégica nas linhas marítimas vitais de comunicações.

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Um oficial da Marinha australiano mostra armas aos colegas da Marinha Indiana durante os exercícios conjuntos AUSINDEX 2017 realizados na Austrália. Foto: Twitter / Comunidade da Austrália

Morrison e Modi anunciaram sua “visão compartilhada de uma região Indo-Pacífico livre, aberta, inclusiva e baseada em regras para apoiar a liberdade de navegação, sobrevoo e uso pacífico e cooperativo dos mares” na cúpula virtual.

A Índia é particularmente relevante para a Austrália, dados seus interesses comuns na região.

Nos últimos anos, Nova Délhi expandiu a cooperação em segurança marítima não apenas com aliados australianos como os EUA e o Japão, mas também com parceiros do Sudeste Asiático, como Vietnã, Indonésia e Filipinas.

No ano passado, as forças navais da Índia juntaram-se a seus pares dos EUA, Japão e Filipinas em exercícios navais no Mar da China Meridional.

A Índia tem sido particularmente perturbada pela crescente presença naval da China no Oceano Índico, bem como pelas ameaças potenciais à liberdade de navegação no Mar da China Meridional, uma artéria essencial do comércio asiático da Índia.

O novo acordo de defesa com a Austrália também foi marcado simbolicamente à luz de uma crescente disputa fronteiriça entre a Índia e a China no Himalaia, refletindo a crescente rivalidade estratégica entre os dois gigantes asiáticos nos últimos anos.

Asia Times