Menos caros que os aviões de combate furtivos avançados, os drones furtivos podem fazer quase qualquer coisa que um avião de combate. Para países sem dinheiro, UCAVs furtivos podem reduzir o número de aeronaves de combate necessárias para operações ofensivas, mantendo aeronaves de combate para operações de defesa aérea e superioridade aérea.

Espada afiada da China

A China alega que todas as armas vistas no desfile estão em serviço ativo, uma alegação que deve ser vista com ceticismo. Até agora, pelo menos, além de algumas fotos granuladas de um GJ-11 que difere muito da mostrada no desfile, a China não fez um caso convincente de que seu drone furtivo está operacional.

Caçador Stealth UCAV da Rússia

Em julho passado, o Ministério da Defesa da Rússia divulgou imagens do primeiro teste de seu drone de combate furtivo no desenvolvimento, o Su-70 Okhotnik (Hunter). Esta é uma plataforma furtiva muito maior que a chinesa GJ-11, pesando cerca de 20 toneladas.

Possui envergadura de 20 metros e pode voar a uma velocidade de 1.000 km / h. No momento, ele parece ser alimentado por um motor turbofan Al-31, o mesmo motor usado para o caça Su-27 (que requer dois motores).

No final de setembro, o Ministério da Defesa da Rússia forneceu vídeo do Su-70 voando com um caça Su-57 e sugeriu que o Su-70 e o Su-57 operassem cooperativamente contra alvos.

Os drones furtivos chineses e russos são baseados no X-47B dos EUA. Construído pela Northrop Grumman para a marinha dos EUA, o X-47B foi projetado para operações de porta-aviões. O X-47B voou pela primeira vez em fevereiro de 2011.

O projeto da Marinha foi precedido pelo experimental UCAV da força aérea X-45A, que era uma plataforma furtiva desenvolvida pela Phantom Works da Boeing. Como o programa da Marinha, ele acabaria sendo descartado.

Em vez disso, a força aérea dos EUA (com o apoio da CIA) desenvolveu um drone furtivo de reconhecimento / vigilância conhecido como RQ-170, desenvolvido pela Lockheed. O RQ-170 foi usado para vigiar o Taliban e a Al-Qaeda no Afeganistão e no Paquistão (onde foi apelidado de Besta de Kandahar) e realizou missões ainda secretas que rastreavam Osama Bin Laden.

Durante o mesmo período, o RQ-170 estava vigiando o programa nuclear do Irã, voando de Kandahar sobre o território iraniano. Foi nessa missão em 4 de dezembro de 2011, quando o Irã (talvez com a ajuda da Rússia) capturou um RQ-170. Isso sugere que as operações do RQ-170 sobre o território iraniano deram aos iranianos a chance de falsificar os controles do drone – links de dados em tempo real (provavelmente por satélite) foram interceptados pelos iranianos / russos, revelando a localização do drone.

Os drones de combate têm diferentes modos de operação. Os mais comuns são os drones controlados remotamente pelos pilotos (se os pilotos estão localizados em terra, no mar ou em aeronaves não são especialmente relevantes); drones que voam de forma semi-autônoma, onde sua posição é atualizada por GPS ou outros satélites; e os drones que cumprem uma missão sem nenhum link de dados são verdadeiramente autônomos.

Um drone de combate pode ou não querer confirmar seu alvo antes de atacar, o que envolve alguma forma de link de dados, seja um link de rádio direto ou por satélite ou retransmissão de aeronaves.

Os russos parecem estar usando o Su-57 e seu radar AESA (Active Electronically Scanned Array) para selecionar o alvo ou alvos do drone, reduzindo assim o custo de sensores caros no drone e tornando-o prático para um único jato de combate controlar muitos drones ao mesmo tempo e fazê-lo com o jato de combate muito fora do alcance das aeronaves inimigas.

Isso reduz a necessidade de recursos furtivos de ponta nas aeronaves de combate (o que parece ser a abordagem da Rússia), mas aprimora as características de ataque da força combinada (lutador / drone).

O GJ-11 da China é muito mais um mistério. Certamente parece um drone furtivo, mas o modelo em desfile parece ter um motor totalmente integrado, enquanto as fotos do modelo de teste são diferentes e mostram o motor a jato saindo da parte traseira do drone (comprometendo significativamente seu caráter furtivo). (O mecanismo é supostamente uma versão do Shenyang WP-7, também usado no caça leve J-7.)

O GJ-11 tem uma envergadura de 14 metros, menor que o drone russo, e é dito que carrega a versão chinesa da bomba de pequeno diâmetro dos EUA. O GBU-39 dos EUA é uma bomba guiada de 250 lb.

As versões chinesas (50, 100, 250 lb) são bombas guiadas sob o nome de bomba de precisão de deslizamento Thunder Stone (LS-PGB) e estão em serviço desde 2006. Algumas delas usam mira a laser. Não se sabe exatamente como eles seriam operados no GJ-11.

Apesar das alegações, nem os drones russos nem os chineses furtivos estão prontos para uso em combate. Levará alguns anos, pelo menos, antes de serem aperfeiçoados.

Munição de vassoura Harop de Israel

Enquanto isso, Israel tem uma munição quase drone e quase vadiadora chamada Harop, que foi construída pela Israel Aerospace Industries (IAI). Esta é tecnicamente uma munição furtiva e demorada, mas se sua missão for abortada por qualquer motivo, o Harop poderá retornar à base.

Caso contrário, o Harop é projetado para colidir com o alvo. Pode suportar operações autônomas por seis horas. Sua ogiva é pequena, apenas 23 kg, mas o Harop é preciso. O Harop foi exportado para o Azerbaijão, Alemanha, Índia, Turquia e Cingapura e foi usado por Israel contra alvos no Iraque e na Síria (incluindo a desativação de um sistema de defesa aérea Pantsir da Síria). O Azerbaijão usou o Harop com sucesso no conflito Nagorno-Karabakh em abril de 2016.

O Saeqeh sobrevoou o território israelense da Síria e foi abatido por um helicóptero israelense Apache. O Shahed 171 parece ser falso e não está em produção. Nem o drone é realmente furtivo.

Oportunidade perdida da UCAV na América

Embora os EUA possuam drones de combate não furtivos, o mais importante é o General Atomics MQ-9 Reaper, um drone caçador-assassino que pode transportar bombas inteligentes e mísseis Hellfire, o único drone furtivo dos EUA é o RQ-170, que não é adequado para carregando munições.

Enquanto os russos e chineses adiaram seus projetos com o X-47B (e talvez o X-45A), os EUA abandonaram ambos os programas porque a força aérea dos EUA acreditava que competiria contra a aquisição de caças a jato furtivos F-35. Pela mesma razão, a marinha dos EUA resgatou o projeto X-47B.

Isso significava que as muitas descobertas técnicas alcançadas pelo X-45A e X-47B foram arquivadas, e a idéia da Força Aérea dos EUA de vincular drones de combate a aviões de combate desapareceu.

Agora, em 2019 – significativamente atrás de seus concorrentes médios – a força aérea dos EUA parece estar tentando reviver drones de combate furtivos com o XQ-58 Valkyrie. A Valquíria realizou seu primeiro voo de teste em março e o segundo em junho.

A Valquíria faz parte do que a Força Aérea chama de Programa Skyborg, que busca vincular seus caças avançados a drones de combate furtivos, como o XQ-58. A nova reviravolta é que a Valquíria incluirá muitos aprimoramentos de inteligência artificial para torná-la mais inteligente contra alvos inimigos e sistemas de defesa.

Se o programa receber apoio do Congresso, esses drones devem estar voando possivelmente até 2023. Mas, para chegar lá, são necessárias modificações para permitir que os caças F-35 block 4 e F-15 EX compartilhem dados e informações com o drone Valkyrie .

Há duas razões pelas quais a força aérea finalmente cedeu e permitiu o desenvolvimento de drones de combate furtivos. A primeira razão é a economia simples. À medida que os adversários desenvolvem sensores avançados que podem rastrear o F-35 (recentemente demonstrado na Alemanha), a utilidade do F-35 como arma de penetração profunda foi reduzida contra um grande adversário.

Um drone, por outro lado, especialmente se for furtivo, pode realizar a mesma missão de penetração a um custo menor e sem o risco de perder um piloto valioso ou uma aeronave de US $ 100 milhões. A segunda razão é a economia: jatos de combate furtivos não são apenas caros, mas, uma vez perdidos, não podem ser substituídos em nenhum período de tempo aceitável em um cenário de combate moderno.

Mas os EUA perderam mais de 15 anos e, quando a Valkyrie for implantada, serão mais de 20 anos desde que o primeiro X-45 voou.

A vantagem dos EUA é que já está bem na integração de operações de combate e na exploração dos últimos avanços em radares e outros sensores. Mas se o Congresso apoiará uma UCAV furtiva, como eles dizem, ainda está no ar.

Asia Times